Kaltaiseni varttuneemmat NHL:n seuraajat muistavat vielä hyvin ajan, jolloin liigassa oli vain 21 joukkuetta. Vyöry alkoi kuitenkin 1990-luvun alussa. Laajennusjoukkueita on tullut pyöreät kymmenen nyt kun Vegas Golden Knights vihdoin aloittaa NHL:ssä.

Uuden veren virtaaminen on aina jännittävää. Toisaalta NHL on menettämässä asemansa puhtaana eliittiliigana. Jääkiekko on globaalisti niin pikkuruinen urheilulaji, ettei kiistämättömiä huippupelaajia riitä näin suureen joukkuemäärään. Lisäksi KHL pystyy houkuttelemaan kourallisen pelaajia, jotka olisivat kovia sanoja taalakaukaloissakin.

Vaikka varaustilaisuus (edellisen kauden heikoimmat saavat varata ensin) ja palkkakatto tasoittavat osaltaan voimasuhteita, erot liigan huipun ja tyven välillä kasvavat. Ottelukohtaisesti kuka tahansa voi silti voittaa edelleen kenet tahansa. Siinä piileekin tämän liigan viehätys.

Huomattavia henkilöstöuutisia

Mitä suomalaisiin tulee, itse seuraan kaikkein suurimmalla kiinnostuksella Aleksander Barkovia. Mielestäni hän on ainoa suomalainen, joka on NHL-joukkueessaan henkinen ja pelillinen liideri. Barkov on vasta menossa kohti parhaita vuosiaan. Alkavalla kaudella hän antaa osviittaa, kuinka suuri pelaaja hänestä tuleekaan.

Patrik Lainetta ja Mikael Granlundia seurataan Suomessa suurella himolla. Ei sovi kuitenkaan unohtaa maalivahti Tuukka Raskia, joka on suomalaisista kenties tärkein, kun ajatellaan merkitystä omalle joukkueelle. Lisää ajatuksia NHL-suomalaisista aiemmasta artikkelistani.

[sportsbook id=”4577″ title=”Patrick Laine kohteet”]

Suurin ”henkilöstöuutinen” on Steven Stamkosin paluu terveiden kirjoihin. Hän on Tampa Bay Lightningin kapteeni ja ykköspelaaja. Uudistettu miehistö taistelee Stamkosin johdolla itäisen konferenssin kärkisijoista.

On todella mielenkiintoista nähdä, miten konkarit Jaromir Jagr ja Patrick Marleau sopeutuvat uusiin toimintaympäristöihin. Jagr tukee Calgary Flamesin nuorta kaartia, ja Marleau tekee vähän samaa hommaa Toronto Maple Leafsissa. Erityisen hieno suhde voi syntyä Marleaun ja Leafs-huippu Auston Matthewsin välille.

Kesän jymyimmässä kaupassa huseerasivat Chicago Blackhawks ja Columbus Blue Jackets. Blackhawks luopui Artemi Panarinista, yhdestä viime vuosien parhaista nuorista hyökkääjistä, mutta sai takaisin Brandon Saadin. Isoihin transaktioihin lukeutuvat myös Jonathan Drouinin siirtyminen Montreal Canadiensiin ja Aleksander Radulovin sopimus Dallas Starsin kanssa.

Loukkaantumiset ovat aina ikäviä, ja niiden takia ainakin St Louis Bluesin Robby Fabbri ja Chicagon Marian Hossa lienevät sivussa koko kauden. Nuoren Fabbrin kehitystä ja kokeneen Hossan loisto-otteita jäädään kaipaamaan.

[sportsbook id=”4283″ title=”NHL – riskfree bet october 2017″]

Itäinen konferenssi

Itäiseen konferenssiin on luvassa tuntuvia voimasuhdemuutoksia. Viime kauden runkosarjassa idän kolmen kärki oli Washington, Pittsburgh ja Columbus – kaikki Metropolitan-divisioonan joukkueita. Atlantic-divisioonan parhaat olivat Montreal, Ottawa ja Boston.

Tampa Bay Lightning ja Toronto Maple Leafs petraavat eniten vuoden takaiseen nähden. Jos ennakkoasetelmat pitävät paikkansa, pudotuspeliviivalle kehkeytyy keväällä kova ruuhka. Floridaa ja Columbusta ei tahtoisi veikata viivan alle, mutta Bostonin jämäkkyys ja Ottawan raikkaus veivät tässä arviossa voiton.

1. Tampa Bay Lightning
2. Pittsburgh Penguins
3. Washington Capitals
4. Toronto Maple Leafs
5. New York Rangers
6. Montreal Canadiens
7. Boston Bruins
8. Ottawa Senators
. . .
9. Florida Panthers
10. Columbus Blue Jackets
11. Philadelphia Flyers
12. Detroit Red Wings
13. Buffalo Sabres
14. New York Islanders
15. Carolina Hurricanes
16. New Jersey Devils

[sportsbook id=”4574″ title=”NHL – itäisen konferenssin voittaja”]

Läntinen konferenssi

Edmonton Oilersin ja Nashville Predatorsin missio on näyttää jo runkosarjassa, että NHL:n läntisellä konferenssilla on uudet käskijät. Viime kaudella lännen kolmen kärkeen sijoittuivat runkosarjassa Chicago, Minnesota ja Anaheim.

En usko, että länteen syntyy yhtä tulista pudotuspelipaikkakisaa kuin idässä. Pahimmassa tapauksessa alakastin joukkueet erottuvat jo ennen vuodenvaihdetta; skenaario, jota ainakin NHL:n toimistossa kavahdetaan.

Pekka Rinteen, Juuse Saroksen ja Miikka Salomäen Nashville voi nyt pelata kaikkien aikojen runkosarjansa. Nick Bonino, Scott Hartnell ja Aleksei Jemelin ovat ryhmään vankkoja lisiä.

1. Edmonton Oilers
2. Anaheim Ducks
3. Nashville Predators
4. Chicago Blackhawks
5. Calgary Flames
6. Minnesota Wild
7. Dallas Stars
8. San Jose Sharks
. . .
9. St Louis Blues
10. Winnipeg Jets
11. Los Angeles Kings
12. Vancouver Canucks
13. Vegas Golden Knights
14. Arizona Coyotes
15. Colorado Avalanche

Runkosarjassa kaikki 31 joukkuetta pelaavat 82 ottelua. Runkosarja päättyy 7. huhtikuuta, ja molemmista konferensseista kahdeksan joukkuetta jatkaa Stanley Cupin pudotuspeleihin. Neljä kierrosta kattavat pudotuspelit huipentuvat Stanley Cupin finaalisarjaan toukokuun lopussa ja kesäkuun alussa 2018.

[sportsbook id=”4576″ title=”NHL Läntinen konferenssi voittaja”]