Jääkiekon NHL:ssä pelaava Boston Bruins, samoin kuin sen ykkösmaalivahti Tuukka Rask, pelaavat vahvasti nousujohteista kautta.

Juuri nyt Rask on liigan kuumin maalivahti. Kauteen mahtuu toki hankalampiakin vaiheita. Syksyllä selän taakse livahti helppoja kiekkoja, eikä puolustuskaan paljon suomalaisvahtia avittanut. Ankarimmat kriitikot olivat jo näyttämässä Raskille ovea – maksetaanhan tälle vähintään 6,5 miljoonan dollarin vuosipalkkaa vielä yli kolmen kauden ajan.

Raskin olemus kielii aukottomasta itseluottamuksesta. Kaveri on varmasti analysoinut kauden varhaisten vaiheiden ongelmat. Kun tapasimme äskettäin New Yorkissa Islanders-pelin jälkeen, hän ei kuitenkaan myöntänyt mitään pulmia olleenkaan.

– Eipä se paketti ole hajalla ollut ikinä, Rask näpäytti.

– Joukkueen tulokset vaan ovat parantuneet viime aikoina. Alkukaudesta meni aina pari maalia liikaa, ja sitten tuli vielä joku paskapomppu luistimen kautta tai jostain. Ei sellaisille voi oikeastaan tehdä mitään.

Onnistumiset ruokkivat itseluottamusta. Se on ilmeistä Raskin tämänhetkisessä pelaamisessa. Islanders-ottelussa Brooklynin Barclays Centerissä hänestä uhkui kiireetön, mutta temperamenttinen pelivarmuus. Eikä ihme – vain muutamia tunteja ennen peliä NHL ilmoitti valinneensa Raskin joulukuun ykköstähdeksi. Perintöprinsseiksi nousivat New York Islandersin hyökkääjä Josh Bailey ja Tampa Bay Lightningin maalinsylkijä Nikita Kutsherov.

– Hieno juttu! Ei näitä valintaoja ole tainnut aiemmin tulla meikäläiselle. Hyvä näin välillä. Tässä liigassa on todella paljon hyviä pelaajia. Kun saa kunnian olla ykköstähti, ainakin tietää, että jotain on mennyt hyvinkin siinä kuukauden aikana.

Raskin ja Bruinsin voittokulku on edennyt pian kuusi viikkoa. Marraskuun lopulta lähtien Rask on kerännyt enemmän voittoja, yksitoista, kuin kukaan muu NHL-maalivahti. Lisäksi hän on samalla ajanjaksolla ykkösmaalivahdeista paras sekä maalikeskiarvossa (1,27) että torjuntaprosentissa (95,3).

Ja eihän NHL-juttu ole mitään ilman pientä kuriositeettia: yksi osa Raskin menestyspalapelissä on Bruinsin maalivahtivalmentaja Bob Essensa. Ainakin varttuneemmat NHL-jääkiekkoilun ystävät muistavat hänet Winnipeg Jetsistä. Essensa vartioi Jetsin maalia, kun joukkuekaveri Teemu Selänne iski tulokasennätyksen (132 pistettä) kaudella 1992–93.

– Katsotaan hänen kanssaan videota ja tehdään hommia aina, kun on aikaa. Koitetaan tietenkin parantaa tekemistä. Katsotaan videolta, mitä virheitä on tehty ja mitä hyviä asioita on tehty. Ei se sen kummempaa ole, Rask kertoo.

Kovavireiset NHL-joukkueet ja niiden maalivahdit

Maalivahdin menestys on, totta kai, suhteessa joukkueen puolustuspelin tiiviyteen. Tilastoista on helppo lukea, että Bruinsin joukkueen nousutrendi johtuu paljolti siitä, että vastustaja on pystytty pitämään poissa parhailta laukaisutonteilta paljon paremmin kuin aiemmin. Heikossa vireessä oleva maalivahti toki hörppii laukaukset heikommistakin paikoista, joten Raskin tuloskuntoa ei sovi aliarvioida.

Joukkue- ja maalivahtipelin suhde huomioon ottaen ketään tuskin yllättää, että Raskin tämän hetken keskeinen haastaja tulee huippujoukkueesta, Tampa Bay Lightningista. Andrei Vasilevskilla on marraskuun lopulta laskien 11 voittoa kuten Raskillakin (startteja venäläisellä on kaksi enemmän). Vasilevskin maalikeskiarvo samalta ajalta on 1,40 ja torjuntaprosentti 95,2.

Kun Vegas Golden Knights ajautui loukkaantumisten takia orastaneeseen maalivahtikriisiin viime vuonna, moni – muun muassa allekirjoittanut – odotti tulokasjoukkueen mahtivireen tasoittuvan. Ykkösmaalivahti Marc-Andre Fleury kuntoutui parahiksi. Osittain kiitos hänen uuden tulemisensa, Vegas keikkuu kymmenen ottelun kuntopuntarilla NHL:n ykkösenä. ”Flower” on aloittanut viidellä voitolla seitsemästä ottelusta. Otteluissa hänen maalikeskiarvonsa on 1,41 ja torjuntaprosenttinsa 95,5. Prosentti on siis jopa parempi kuin Raskilla, mutta tarkasteluaika on lyhyempi.

Läntisen konferenssin kuntopuntarissa Vegasin kannasta löytyy Colorado Avalanche, jolla on 15 pinnaa 10 viime pelistä. Venäläismaalivahti Semjon Varlamov näyttelee avainroolia. Sen tietää myös joukkuekaveri Mikko Rantanen.

– Kyllä jo harjoitusleirillä näkyi, että hän tulee olemaan kovassa kunnossa. Häntä harmitti, kun hän joutui jättämään viime kauden kesken loukkaantumisen takia. Nyt hän treenasi kesän kovaa ja sai paikat kuntoon. Homma kulkee, ja se on hyvä meille, Rantanen kertoi taannoin.

Varsinainen jokerikortti löytyy Chicago Blackhawksin joukkueesta. Ykkösmaalivahti Corey Crawfordin loukkaannuttua Jeff Glass tekee yllättävää tulemista. Kokenut kaveri teki NHL-debyyttinsä joulukuussa 32-vuotiaana. Suuren osan uraansa kanadalainen on pelannut KHL:ssä. Blackhawks on läntisen konferenssin kovavireisimpiä, mutta riittääkö Glassin torjuntavire pitämään tason?

Päälle päin Glass vaikuttaa rennolta ja terveesti itsevarmalta. Blackhawks kävi keskiviikkona hakemassa 5-2-vierasvoiton New York Rangersilta. Matsin jälkeen Madison Square Gardenin pukukopissa veskari jutteli varsin positiivisen oloisena.

– Tämä on minun saumani, Glass sanoi viitateen Crawfordin poissaoloon.

– Iso osa peliäni on sijoittuminen ja oman tilani maksimointi. Yritän pitää asiat kontrollissa. Se on ehkä klisee, mutta keskityn yhteen laukaukseen ja yhteen vaihtoon kerrallaan. Suuntaan katseeni eteenpäin ja jatkan ahkeraa, rauhallista työntekoa, hän avasi menestyksensä salaisuutta.