Jääkiekon NHL:n raa’assa maailmassa menestyminen on haastavaa loistokuntoisille taitoniekoillekin – saati ikääntyville pelaajille.

Seuraavassa neljä suomalaista pelaaja, jotka taistelevat tulevaisuudestaan taalakaukaloissa.

Jussi Jokinen on ollut yksi kauden suomalaisnimistä, eikä välttämättä hyvässä mielessä. Jokinen, 34, aloitti kauden Edmonton Oilersissa. Oilers treidasi suomalaishyökkääjän Kingsiin marraskuussa. Viime kesänä Florida Panthers osti Jokisen sopimuksen ulos. Jokinen suuntasi vuoden aikana jo neljänteen joukkueeseensa, kun Columbus Blue Jackets napsi pelaajan waiver-listalta keskiviikkona.

Jokinen on koko NHL-uransa ajan ollut kovasti liikenteessä. Seura on vaihtunut tiuhaan. Aiemmin on ollut kyse hänen hyvästä markkina-arvostaan. Aukottomalla työmoraalilla varustetulle, kaikkiin rooleihin venyvälle hyökkääjälle löytyy aina ottajia. Nyt maisema on vaihtunut ikävämmästä syystä. Jokinen on ollut auttamattoman tehoton – joskin kolmos- ja nelosketjuista on vaikea loistaa.

”Rooli on se mikä on. Täytyy vaan tehdä kaikki saadut minuutit mahdollisimman hyvin. Ei missään nimessä voi olla tyytyväinen omaan kauteen”, Jussi jutteli aiemmin tällä kaudella tavatessamme New Yorkissa. ”Pitää pystyä tekemään hyökkäyspäässä tulosta. Tuntuu, että ihan hyvin pystyn luomaan paikkoja, ja itselläkin on ollut paikkoja. Pitää saada peli paremmaksi ja pinnoja tilille.”

Jokinen on Blue Jacketsille pienen riskin hankinta. Jokisen sopimus oikeuttaa NHL:n mittakaavalla alhaiseen 1,1 miljoonan dollarin vuosipalkkaan. Sopimus umpeutuu kesällä, joten halutessaan Blue Jackets pääsee hyökkääjästä vaivatta eroon. “Jussi on monipuolinen ja kokenut ammattilainen. Hän pystyy pelaamaan kaikkia hyökkääjän paikkoja. Lisäksi hän on hyvä aloittaja ja hyvä erikoistilannepelaaja”, Blue Jacketsin GM Jarmo Kekäläinen kuitenkin rohkaisee.

Liekki hiipuu myös Valtteri Filppulalla. Filppula nauttii ainakin toistaiseksi Philadelphia Flyersin valmennusjohdon luottamusta, pelipaikka on joukkueen kakkosketjussa. Kaukana ovat silti ajat, kun Filppula oli pelaamassa Detroit Red Wingsiä Stanley Cupin voittoon (2008) ja Tampa Bay Lightningia vielä finaalisarjaan (2015).

Äskettäin kysyin New Jerseyssä Filppulalta, miten lihas- ja muu huolto ovat muuttuneet iän karttuessa. ”Sitä pitää tehdä nykyisin paljon enemmän, erityisesti kauden aikana. Se on isoin muutos”, hän vastasi. ”Ennen pystyi vähän vähemmälläkin huollolla ja verryttelyllä tulemaan toimeen. Nyt sitä joutuu tekemään koko ajan vähän enemmän, että pysyy ehjänä. Täytyy koputtaa puuta, sillä toistaiseksi on mennyt hyvin. Ei ole tullut mitään vammoja. Toivottavasti jatkuu samalla lailla, että pystyy vielä jonkun aikaa pelaamaan.”

Valtterilla on pian tosi kyseessä, sillä meneillään on viimeinen sopimusvuosi. Jos Flyers ei halua pelaajan kanssa jatkosopimusta, rajoittamattoman vapaan agentin status odottaa 1. päivänä heinäkuuta.

Mitä ikääntyviin pelaajiin tulee, etenkin alkukaudella maalivahti Antti Niemi kärvisteli piinapenkissä. Hänen ekskursionsa Stanley Cup -mestari Pittsburgh Penguinsiin osoittautui täydeksi flopiksi. Penguinsin jälkeen hän ehti käydä Florida Panthersissa, kunnes paikka löytyi Montreal Canadiensista.

Niin kauan kuin Carey Price on pelikunnossa, Niemellä ei ole mitään ”vaaraa” joutua ykkösmaalivahdiksi. Kakkosen roolinsa hän on toki hoitanut ihan mainiosti. Canadiensin kausi päättynee runkosarjaan, joten Niemi saa keskittyä vireen löytämiseen ilman sen suurempia paineita. Jokisen ja Filppulan tapaan Niemen sopimus loppuu kesällä. Jos hänen torjuntakuntonsa ei lähde loppukaudella aivan maagiseen lentoon, NHL-ura päättynee muutaman kuukauden kuluttua.

Hyökkääjä Jori Lehterä on oma lukunsa. Hän kuuluu hiipuviin NHL-pelaajiimme, vaikka ikää on vasta 30 vuotta. Lehterä siirtyi NHL:ään verrattain kokeneena, 26-vuotiaana. Ura alkoi erittäin lupaavasti St Louis Bluesissa, mutta käyrä on sen jälkeen näyttänyt vääjäämättömästi väärään suuntaan.

Nyt ensimmäisellä Flyers-kaudellaan Lehterä on pelannut 27 ottelua, ja maalitili näyttää nollaa. Pelipaikka löytyy useimmiten nelosketjusta. Lisäksi hän saa näytönpaikkoja sekä yli- että alivoimassa. Onnistuminen tai pari voi avata ihan uudet maailmat, eiväthän hänen kiistattomat taitonsa ole minnekään kadonneet.

Mehevä sopimus – 4,7 miljoonaa dollaria tällä kaudella ja viisi miljoonaa ensi kaudella – on ongelma sekä Flyersille että Lehterälle itselleen. Mikään seura ei ota näillä summilla rasitteekseen pelaajaa, jolle ei ole käyttöä kuin erikoistilanteissa. Todennäköisin skenaario on se, että Flyers ostaa Lehterän sopimuksen ulos kesällä; mutta annetaanpa Lempäälän pojalle vielä mahdollisuus näyttää osaamisensa kaukalossa.

Hiipuvia tähtiä vai salaisia aseita?

Koska NHL:n siirtotakaraja lähenee kovaa vauhtia, on aiheellista huomata, että muutama varsin merkittävä pitkän linjan tähti elää uransa taitekohtaa. Nämä kaverit ovat kovaa valuuttaa siirtomarkkinoilla. Kaikilla on menossa viimeinen sopimusvuosi.

Thomas Vanek, Vancouver Canucks, 33 vuotta. Itävaltalainen maalitykki on tehnyt parhaimmillaan 43 osumaa yhdellä runkosarjakaudella. Tällä kaudella varsin hyvät tehot 13+19.

Mike Green, Detroit Red Wings, 32 vuotta. Jos Greenille suodaan otollinen rooli, hän lukeutuu edelleen liigan vaarallisimpiin hyökkääviin puolustajiin. Koonnut kuluvalla kaudella 20 syöttöpinnaa.

Rick Nash, New York Rangers, 33 vuotta. Vanha kunnon maalinsylkijä on parahiksi innostunut loistovireeseen. Heitti kaksi maalia niin Flyersiä kuin Buffalo Sabresia vastaan. Rangers päästää helpotuksen huokauksen, kun mammuttimainen sopimus vihdoin päättyy.