0 Shares

Vegas Golden Knights kuuluu NHL-kauden 2017–2018 ehdottomiin tarinoihin. Kelvollista jääkiekkoa osattiin odottaa, mutta ei niin loistavaa kuin on nähty.

Suuri ansio kuuluu NHL-organisaatiolle. Se antoi laajennusjoukkueelle – NHL:n 31:nnelle ryhmälle – mahdollisuuden menestyä. Kesällä pidetyssä ns. laajennusdraftissa Vegas sai varata yhden pelaajan kaikista muista NHL:n joukkueista. Kun säännöksin vielä varmistettiin, että muiden seurojen oli jätettävä hyviä pelaajia suojaamatta, apajat olivat antoisat.

Tämä oli yksi keino, jolla NHL pyrkii varmistamaan liigan tasaisuuden. Tasaisuus on NHL:lle suoranainen uskonkappale. Liiga ei halua ylivoimaisia dynastiajoukkueita, kenties vielä vähemmän heittopusseja.

[sportsbook id=”5168″ title=”10 Euron Joulubonus – jääkiekko”]

Pelillisesti on tietenkin kiintoisampaa, miksi joukkue menestyy, eikä se, kuinka kauan se on pelannut liigassa. Golden Knightsista hehkuu ilmeisen korkea itseluottamus; hyvää joukkuepelaamista maustavat rohkeat yksilösuoritukset. Suunnanvaihtopeli on nopeaa, eikä joukkue kaihda erittäin pitkien, Pittsburgh Penguins -tyyppisten avaussyöttöjen yrittämistäkään.

Päävalmentaja Gerard Gallant tekee hyvää työtä. Ennen Vegasia hän ei saanut ansaitsemaansa arvostusta. Nyt hänen joukkueensa pelaa kurinalaista jääkiekkoa, jossa jokaista yksityiskohtaa kunnioitetaan. Se on selvä merkki siitä, että joukkue allekirjoittaa taktiikan ja haluaa pelata valmentajalleen.

Maalivahti Marc-Andre Fleury hankittiin Vegasiin ykköstähdeksi (nimenomaan laajennusdraftissa). Aivotärähdysoireiden takia hän joutui olemaan pitkään poissa tositoimista. Sitten loukkaantuneiden kirjoihin joutuivat vielä Malcolm Subban ja Oscar Dansk. Vegas joutui luovimaan jonkin aikaa nelos- ja viitosveskareilla, mutta suorastaan luonnonlakien vastaisesti tuloskunto ei suostunut heikentymään olennaisesti.

Marraskuun alussa Vegas Golden Knights lähti New York Rangers -vierasotteluun totaalisen kokemattomalla maalivahtikaksikolla. Maxime Lagacella ja Dylan Fergusonilla oli vyöllään tasan nolla starttia NHL:ssä. Lagace pelasi ja selvisi tappiosta huolimatta kunnialla. ”Otan tämän kokemuksena ja pidän hauskaa”, kaveri jutteli leppoisasti ottelun jälkeen Madison Square Gardenin pukukopissa.

Laajennusdraftissa Vegasiin päätyivät myös suomalaishyökkääjät Erik Haula ja Teemu Pulkkinen. Haulalla oli kesällä sopimus katkolla. Pian värväämisen jälkeen Vegas ja Haula tekivät kolmivuotisen sopimuksen, jonka nojalla Haula nostaa 2,8 miljoonan dollarin vuosipalkkaa. Sopimus kertoo seuran uskosta pelaajaan, vaikka summat eivät NHL:n mittapuulla tavattomia olekaan. Pulkkisen nappaaminen oli arpapeliä. Tyhjä arpa tuli. Tie vei nopeasti farmiin, AHL:n Chicago Wolvesiin.

NHL:ssä Haula on pelannut 29 ottelua (sairausloma vei muutaman pelin lokakuussa) ja saavuttanut 24 tehopistettä (13+11). Jos vauhti pitää ja mies pysyy terveenä, runkosarjan pääteeksi tilillä voi olla runsaat 60 pistettä. Parhaalla NHL-kaudellaan Haula on tehnyt 34 pinnaa.

Pulkkinen on kerännyt tehot 9+15=24 kaikkiaan 28 ottelussa kuluvalla AHL-kaudella.

Vegasin avainpelaajia seuran avajaiskaudella ovat muiden muassa hyökkääjät Jonathan Marchessault, James Neal, William Karlsson ja David Perron sekä puolustajat Nate Schmidt ja Luca Sbisa. Fleury palasi joulukuun 12. päivänä ruotuun ja kasvaa taatusti keskeiseksi vastuunkantajaksi.

Matkan suunta selviää pian

Kun Vegas Golden Knightsista tuli virallisesti NHL-seura 1. maaliskuuta 2017 (ei siis vasta silloin, kun pelit alkoivat syksyllä), toimistossa alkoi käydä hurja kuhina. Ensimmäiset kiinnitykset olivat nuori hyökkääjä Reid Duke sekä MM-kisa- ja KHL-tähti Vadim Shipatshjov. Jälkimmäisestä tuli Vegasin nuoren historian ensimmäinen floppi.

GM George McPhee satsaa pitkän tähtäimen rakennustyöhön miltei neuroottisesti. Laajennusdraftissa otetuista pelaajista moni ei koskaan Las Vegasia nähnyt, kun McPhee alkoi kahmia nuoria pelaajia ja varausvuoroja. Vegasin menestys NHL-jäillä on saanut McPheen näyttämään nerolta.

Missään olosuhteissa en voi väittää olevani McPhee-fani. Edellisessä kotikaupungissani Washingtonissa hän manageroi paikallista Capitalsia. Juuri hänen aikanaan Caps sai maineen joukkueena, joka loistaa runkosarjassa ja floppaa keväällä Stanley Cupin pudotuspeleissä. McPheen piikkiin meni paljon. Hän sulki jatkuvasti silmänsä tosiasialta, että joukkue tarvitsi vuorenvarman ykkösmaalivahdin ja ainakin pari stay-at-home -puolustajaa. Sen sijaan hän keskittyi hankkimaan puolustavia hyökkääjiä ja keskinkertaisia maalivahteja.

Kun kalenteria pian käännetään kevään puolelle, McPheen veri punnitaan tosissaan. Hänellä on edessään suuri päätös. Pyritäänkö Vegasin sensaatiomaista tulokaskautta jatkamaan kohti pudotuspelejä vai pannaanko houkutteleva kauppatavara lihoiksi?

Ryhmään hankittiin sellainen nippu potentiaalisia vuokrapelaajia (hyviä pelaajia, joiden sopimus loppuu tulevana kesänä), että ennustus painottuu jälkimmäiselle vaihtoehdolle. Neal, Perron ja Marchessault ovat hyökkääjiä, joille löytyy kysyntää. Alakerran mahdollisia pelinappuloita ovat Sbisa ja Clayton Stoner – samoin Deryk Engelland, joka tosin haluttaneen pitkäaikaisena Vegasin asukkina ja ikonipelaajana pitää.

NHL:n keväinen siirtotakaraja tulee vastaan 26. helmikuuta. Pian sen jälkeen lienee verrattain helppo havaita, mihin suuntaan Vegas Golden Knights jatkaa matkaansa.