9 Shares

EM-kisalippujen jahtaaminen jatkuu tulevan viikonlopun ympärillä. Tutkailimme lohkojen tilanteita ja rankkasimme tähän astisten karsintojen suurimmat sukeltajat. (Kansikuva: TT)

3. Wales

Kesällä 2016 peräti välieriin rynninyt Wales on elänyt turbulentteja aikoja. Heikosti menneiden MM-karsintojen jälkeen lohikäärmeiden peräsimeen tarttui maan kaikkien aikojen pelaaja Ryan Giggs. ManU-legenda on ajanut rohkeasti nuoria lupauksia sisään. Tuoreimman ryhmän keski-ikä on hiukan yli 25 vuotta. Laatua Walesilla piisaa, sillä Gareth Balen ja Aaron Ramseyn takana on tukku laadukkaita Valioliiga-pelaajia. Muun muassa Ben Davies (Tottenham), Harry Wilson (Bournemouth) tai syksyn läpimurtopelaajiin kuuluva Daniel James (Manchester United).

Neljästä pelaamastaan karsintaottelusta Wales on voittanut kaksi. Noviisiluotsi Giggsin poppoo on kuudella pisteellä E-lohkon neljäntenä, mutta vain kolmen pisteen päässä kisapaikasta. Esitykset ovat kuitenkin laahanneet. Syyskuussa Wales voitti vaivoin heikon Azerbaidžanin kotinurmella. Kovalla hyökkäysarsenaalilla varustettu ryhmä on tehnyt neljään peliin vain neljä maalia. Tänään lohikäärmeet kohtaavat tärkeässä vierapelissä Slovakian ja isännöivät sunnuntaina Kroatiaa. Wales siis voi kohentaa osakkeitaan merkittävästi tai valahtaa ulos kisoista. Karsintaesitykset viittaavat jälkimmäiseen.

2. Skotlanti

Takavuosien huippumaa on vaihtanut viimeisen kahden vuoden aikana valmentajaa peräti kolmesti. Uusin yrittäjä on West Bromwichia Valioliigassa luotsannut ja loistavasti sujuneen Kilmarnock-pestin jälkeen skottien peräsimeen toukokuussa palkattu Steve Clarke. Ryhmä on sekoitus skottiliigan, Valioliigan ja Championshipin pelaajia. Johtotähtiäkin löytyy, planeetan ehkäpä paras laitapakki Andy Robertson etunenässä. Myös Scott McTominay (Manchester United), Ryan Fraser (Bournemouth), John McGinn (Aston Villa) ja Kieran Tierney (Arsenal) ovat laatupelureita.

Kansojen liigan lohkovoitto antaa skoteille selkänojaa. Se on Skotlannin ainoa optio kisoihin, sillä kuudesta pelistä kuusi pinnaa ottanut maa on jäänyt jo yhdeksän pisteen päähän kakkospaikasta. Skotlanti on voittanut vain San Marinon ja Kyproksen. Karsintataipaleelle mahtuu nöyryyttävä 0–3-vierastappio Kazakstanille sekä syyskuussa koettu 0–4-kotitappio Belgialle.

1. Kreikka

Suomelle tutuksi tullut Kreikka muistetaan luonnollisesti kesän 2004 sensaatiosta. Maa on ollut laatujoukkue myöhemminkin. Kesällä 2014 Kreikka eteni MM-kisojen jatkopeleihin. Sen jälkeen tosin on alkanut pitkä ja jyrkkä alamäki. Helleenit ovat valahtaneet ensimmäisestä arvontakorista neloskoriin. Mollivoittoisesti sujeneet EM-karsinnat saattavat sysätä maan jopa viitoskoriin.

Kuudesta karsintapelistä Kreikka on saavuttanut vain viisi pinnaa. Surkeimmat noteeraukset olivat kotitasuri Liechtensteinia vastaan sekä tappio kotiyleisön edessä Armenialle. Kreikka on päästänyt peräti kymmenen maalia, vaikka sillä on yksi Euroopan parhaista topparipareista SokratisKostas Manolas -kaksikon muodossa.

Portugalia tätä nykyä luotsaava Fernando Santos jätti Kreikan 2014 MM-kisojen jälkeen. Ennen lusitaanin nelivuotista pestiä Kreikkaa valmensi yhdeksän vuoden ajan legendaarinen Otto Rehhagel. Sittemmin penkin päässä on nähty peräti seitsemän luotsia! Valmentajaruletti summaa osuvasti 15 vuotta sitten Euroopan vallanneen maan jyrkkää alamäkeä.

Suomi kohtaa Bosnia-Hertsegovinan lauantaina – Pukin avausmaalille järjetön kerroin 100.00